Bert Blyleven inducted into Hall of Fame


Bert Blyleven werd gisteren de eerste Nederlander, die werd toegelaten in de Baseball Hall of Fame. Dit gebeurde in Cooperstown, New York, de plaats waar het museum van de Hall of Fame zich bevindt en waar alle plakken van de Hall-of-Famers hangen.

Dutchman
Rik Aalbert Blyleven is geboren op 6 april 1951 in Zeist. Twee jaar later besloten zijn ouders met hun kinderen te emigreren. Via Canada kwamen zij uiteindelijk terecht in Californië, waar Bert en zijn vader fan werden van de LA Dodgers. Ze kwamen in aanraking met honkbal via de radio en het commentaar van Vin Scully, die tegenwoordig op 83-jarige leeftijd nog altijd de televisiecommentator van de Dodgers is. Bert werd al snel fan van pitcher Sandy Koufax, terwijl zijn vader vooral fan was van slagman Frank Howard. Blyleven begon al snel zelf te spelen in Little League teams en terroriseerde zijn ouders, broers en zussen met de vraag of zij even een balletje met hem wilden gooien. Als hij ze allemaal had gehad en niemand meer zin had om over te gooien, gebruikte hij een muur als doelwit. Na een succesvolle high school-carrière werd hij door de Minnesota Twins op 19-jarige leeftijd gedraft.

Debuut
Na slechts 21 starts in de Minor Leagues werd Blyleven vanwege blessures in de MLB starting rotation al opgeroepen naar de Majors. Blyleven vertelde in zijn speech dat hij met teamgenoten naar de bioscoop was toen zijn manager het bericht kreeg. Toen hij terugkeerde in het hotel hoorde hij van de manager dat hij direct naar Boston moest vliegen, waar de Twins een serie speelden. Het eerste wat hij moest doen, zo stond op het telegram dat hij ontvangen had, was zich melden bij de manager. Om een uur of twee ’s nachts kwam Blyleven aan in het hotel in Boston en hij besloot, na enige twijfel, zich toch direct bij de manager te melden. De manager, die al lag te slapen toen Blyleven bij hem aanklopte, deed na een paar minuten open en Blyleven stelde zichzelf voor. Manager Bill Rigney bedankte Blyleven en gaf aan dat hij, nu hij zich midden in de nacht had voorgesteld aan zijn manager, zich ook mocht gaan voorstellen bij zijn teamgenoten. Blyleven liep alle deuren langs, maar geen van de spelers was – ondanks het verstrijken van de curfew – op zijn kamer. Het leverde de manager een hoop geld op aan boetes, maar Blyleven maakte op die manier natuurlijk geen vrienden.

Als 19-jarige mocht hij niet veel later zijn debuut maken. De nerveuze Blyleven zag zijn eerste tegenstander de bal over de hekken jagen. Al snel kwam de manager naar de heuvel. De Nederlander was bang dat hij gewisseld zou worden, maar Rigney had een goed advies voor hem. Blyleven: “Mr. Rigney was a smart man. He said, ‘Son, don’t let that bother you — it’s not the last home run you’ll give up.’ The man was a genius. I gave up 429 after that.” Blyleven zou zijn start winnen en de home run vertegenwoordigde het enige punt dat hij die dag in zeven innings tegen kreeg. Na afloop belde Bert zijn vader en vertelde hij hem dat hij had gewonnen en een home run had tegen gekregen. Zijn vader vroeg hem wat zijn favoriet Frank Howard geslagen had. Toen hij zijn vader vertelde dat hij Howard met drie slag aan de kant had gezet, hing pa Blyleven boos op.

Het was het begin van een prachtige en lange loopbaan op weg naar Cooperstown.

Palmares
Na zijn eerste start verdween de Nederlander niet meer uit de Majors. In zijn eerste seizoen pakte Blyleven tien wins en eindigde hij met een ERA van 3.18 en 135 strikeouts in 164 innings. In de jaren die daarop volgden, maakte Blyleven voornamelijk dankzij zijn zeer sterke curveball furore. Zijn prestaties op het veld waren uitstekend, maar in zijn eerste verblijf bij de Twins lag hij niet erg goed bij de fans. In 1976 werd hij door de Twins in een trade naar de Texas Rangers gestuurd. Ook daar presteerde hij erg goed en in 1977 gooide hij zelfs een no-hitter. Toch was er ook in Texas gerommel naast het veld. In 1977 stak hij in één van weinige wedstrijden van de Rangers, die op de nationale televisie werd uitgezonden, zijn middelvinger op naar de camera. De Rangers waren niet blij met dit gedrag en stuurden Blyleven naar de Pirates. In Pittsburgh won hij zijn eerste World Series titel in 1979. Twee jaar later werd hij in een trade naar Cleveland gestuurd, nadat hij in de clinch was komen te liggen met de eigenaren van de Pirates.

Bij de Indians kende hij twee mindere seizoenen vanwege een elleboogblessure. In 1984 keerde hij echter terug met een van zijn sterkste seizoenen ooit. Hij ging dat jaar 19-7 met een ERA van 2.87 en miste een kans op een 20-win seizoen dankzij een blessure die hij opliep bij het uithalen van een grap in de bullpen. Het zijn grappen waar Blyleven gedurende zijn hele carrière bekend om stond. Het uithalen van grappen als de hot-foot werd zijn trademark en leverde hem de nickname “The Frying Dutchman” op. In zijn periode bij de Angels, waarvoor hij tussen 1989 en 1992 uitkwam, werd er boven de hendel van het brandalarm een sticker geplakt met de tekst: “In case of Blyleven.. Pull!”

California was de laatste ploeg voor wie Blyleven uitkwam in de Majors. Zijn warmste herinneringen bewaart Blyleven ongetwijfeld aan zijn tweede periode bij de Twins tussen ’85 en ’88. Niet zozeer vanwege zijn persoonlijke prestaties, maar vooral vanwege de World Series titel die hij in 1987 met dit team won. Het was het team dat hem gedraft had en het team waarvoor hij zijn 3000ste career strikeout gooide. Het was ook het team voor wie hij een negatief record zette voor meeste home runs tegen in een seizoen (50).

Blyleven sloot zijn carrière af in de staat waarin hij opgegroeid was. Hij eindigde met een record van 287-250 en een ERA van 3.30. Hij gooide 242 complete games, 60 shutouts en 3701 strikeouts. Dat plaatst hem tussen de All Time Pitching Leaders op respectievelijk de 90e, 9e en 5e plaats.

Hall of Fame
Veertien jaar geleden werd Blyleven voor het eerst ‘eligible’ voor de Hall of Fame. De schrijvers die lid zijn van de BBWAA krijgen elk jaar de kans om een aantal spelers hun stem te geven voor de Hall of Fame. Om als speler toegelaten te worden, heb je van 75% van deze schrijvers een stem nodig. In zijn eerste jaar ontving hij van slechts 17.5% van de schrijvers een stem. Blyleven had de pech uit een tijdperk te komen met veel sterke pitchers als Nolan Ryan, Tom Seaver, Steve Carlton en Roger Clemens. Men zag hem eerst niet als de meest dominante pitcher van de league, maar er werd een campgane opgezet om Blyleven toch in de Hall of Fame te krijgen. Zijn grote hoeveelheid strikeouts werden benadrukt, het ontbreken van zijn 300 wins werd beschreven als onbelangrijk. Door de jaren heen schoof hij steeds een beetje op en dit jaar, in zijn voorlaatste mogelijkheid, werd hij dan eindelijk de Hall of Fame in gestemd.

Induction
Gisteren was het dan eindelijk zover. De ‘induction’ van de Hall of Fame Class of 2011, die naast Blyleven bestond uit legendarische tweede honkman Roberto Alomar en de voormalig general manager van de Blue Jays (2 World Series titels), de Orioles, de Mariners en de Phillies (World Series titel in 2008). Alle drie kregen zij hun plak gepresenteerd, die later op de dag opgehangen werd in het museum in Cooperstown. Op de plak van Blyleven stond het volgende: “DETERMINED, DURABLE AND FUN-LOVING DUTCHMAN WHO BAFFLED BIG-LEAGUE BATTERS WITH A CRUEL AND KNEE-BUCKLING BREAKING BALL. PITCHED 22 MAJOR LEAGUE SEASONS, RECORDING 287 CAREER WINS, 242 COMPLETE GAMES, 4,970 INNINGS PITCHED, AND AN ASTOUNDING 60 CAREER SHUTOUTS. RECORDED 3,701 STRIKEOUTS, THIRD MOST ALL-TIME WHEN HE RETIRED. FANNED AT LEAST 200 BATTERS EIGHT TIMES. A TWO-TIME WORLD SERIES CHAMPION WITH THE 1979 PIRATES AND 1987 TWINS. POSTED A 5-1 MARK IN EIGHT CAREER POSTSEASON GAMES.

Niet alleen op zijn plak, maar ook uit zijn speech bleek dat hij trots is Nederlander te zijn. Hij vertelde over zijn geboorte in Zeist, over zijn vaders dikke Nederlandse accent en over hoe zijn Nederlandse koppigheid hem hielp een goede pitcher te worden. Blyleven is de eerste Nederlander in de Hall of Fame. In 2009 was hij nog de pitching coach van het Nederlands team dat het zo verrassend goed deed tijdens de World Baseball Classic. Hij heeft al gezegd deze rol graag nog eens te vervullen bij een volgend toernooi. Laten wij hopen dat hij op die manier een toekomstige Nederlandse Hall of Famer kan begeleiden. De eerstvolgende speler met Nederlands paspoort die kans maakt op een plek in de Hall of Fame is Andruw Jones. Het zal echter nog jaren duren voordat wij hem op de ballot zien verschijnen.

De mooie speech van Bert Blyleven bekijk je hier voor zijn statistieken kijk je hier. Om zijn plak in het museum van de Baseball Hall of Fame te bekijken, zul je naar Cooperstown, New York moeten. Een reis die ik je ten zeerste kan aanbevelen!

Over sebvisser
Baseball player and bachelor in Sports Marketing. Trying to help Dutch baseball fans keep up with the news in Major League Baseball

Geef een reactie

Vul je gegevens in of klik op een icoon om in te loggen.

WordPress.com logo

Je reageert onder je WordPress.com account. Log uit / Bijwerken )

Twitter-afbeelding

Je reageert onder je Twitter account. Log uit / Bijwerken )

Facebook foto

Je reageert onder je Facebook account. Log uit / Bijwerken )

Google+ photo

Je reageert onder je Google+ account. Log uit / Bijwerken )

Verbinden met %s

%d bloggers op de volgende wijze: